En forme de triangle debout sur sa pointe, cette harpe a 42 cordes tendues verticalement entre la console au sommet et la caisse de résonance à l’oblique. On la joue en pinçant les cordes du bout des doigts. C’est une harpe à mouvement simple : sur sa base, sept pédales actionnent des mécanismes permettant de modifier la hauteur du son de chaque corde par un demi-ton. La harpe possède le plus grand registre des instruments de l’orchestre symphonique, s’étendant sur six octaves. Elle occupe une place dans l’orchestre depuis le milieu du XIXe siècle.

Cette harpe a été fabriquée dans les ateliers du célèbre facteur d’instruments, Sebastien Erard, à Londres, possiblement avant la fin du XIXe siècle. (Erard a mis au point, vers 1810, la pédale à double mouvement.) Elle a été donnée au Musée de Saint-Boniface par le musicien, compositeur et chef d’orchestre de Saint-Boniface, Marius Benoist, qui avait aussi un vif intérêt pour l’histoire.

Marius Benoist a joué un rôle prépondérant sur la scène musicale à Saint-Boniface et son influence a marqué plus d’une génération au Manitoba français.

Né en 1896, à Sainte-Anne-des-Chênes, au Manitoba, Marius Benoist étudie le piano, l’orgue et le chant à Saint-Boniface et à Montréal. En plus d’être maître de chapelle à la Cathédrale de Saint-Boniface pendant 40 ans, il est le fondateur et le directeur de plusieurs ensembles musicaux : l’orchestre symphonique de la Sinfonietta, la chorale de la Société Lyrique Gounod, ainsi que le Cercle Calixa-Lavallée, un orchestre de jeunes à qui il enseigne la musique. La harpe figure au programme de la Sinfonietta.

Parmi ses nombreuses compositions musicales, « La légende du vent » lui vaut le Prix Etrog (aujourd’hui le Prix Génie) de l’Académie canadienne du cinéma et de la télévision en 1977. Il prend la baguette pour la dernière fois en 1978, alors que la Sinfonietta fête son 50e anniversaire.


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