En 1861, le physicien écossais James Clerk Maxwell réalise la première photographie en couleurs. Il prend sa photo en plaçant une plaque photographique noir et blanc derrière une plaque de verre de couleur rouge. Il répète ensuite la procédure avec une autre plaque de verre verte, puis une bleue. En projetant alors sur un écran les trois « négatifs » à travers les plaques de verre de couleurs correspondantes, Maxwell obtient une image en couleurs.

Aujourd’hui, on appellerait les plaques de verre de couleur rouge, verte et bleue utilisées par Maxwell des « filtres ». Un filtre permet de bloquer certaines couleurs; les couleurs qui parviennent à le traverser se trouvent donc mises en valeur. On peut ainsi, à l’aide d’un choix judicieux, sélectionner un filtre qui révèle certains détails qui pourraient autrement être difficiles à voir.

En 1878, le Britannique Frederick Charles Luther Wratten fonde une des premières compagnies à fournir du matériel photographique. En 1909, il développe un système de filtres de couleur codifié par des nombres qui devient vite un standard dans le milieu de la photographie. La compagnie Eastman-Kodak achète sa compagnie en 1912 et continue à utiliser son système de filtres.

Peu après l’acquisition de la compagnie de Wratten, Eastman-Kodak commence à créer des filtres spécifiquement pour l’astronomie. Elle le fait toujours aujourd’hui et, fait étonnant, elle utilise toujours le système de numérotation de Wratten. De nos jours, d’autres compagnies, comme Lumicon, Meade et Orion, conçoivent également des filtres pour les astronomes, autant professionnels qu’amateurs.

Certains filtres sont conçus pour bloquer la lumière artificielle produite par les éclairages fluorescents et incandescents, ce qui permet d’augmenter le contraste de plusieurs objets célestes. D’autres sont adaptés pour transmettre la lumière produite par les éléments chimiques abondants dans les étoiles et les nébuleuses, tels que l’hydrogène et l’oxygène; on peut ainsi réaliser de superbes photographies couleur riches en détails.
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