Le projet d’étude de la rotation du Soleil

En même temps que l’installation du télescope de 15 pouces, l’Observatoire fédéral fit l’acquisition d’un grand cœlostat, un appareil spécialement conçu pour l’observation du Soleil, qu’il installa à la Ferme expérimentale centrale. De 1930 à 1936 environ, l’astronome Ralph DeLury prit une série de photographies du Soleil. On fit sur ces photos des mesures afin de déterminer la vitesse à laquelle les taches traversent le disque solaire. On s’aperçut qu’une rotation complète du Soleil était plus rapide de plusieurs jours à l’équateur qu’aux pôles.

Dans le processus d’analyse des images, DeLury devait appliquer un correctif pour tenir compte de l’effet d’écrasement, selon lequel les taches qui apparaissent ou disparaissent sur les bords du Soleil semblent se déplacer plus lentement. Il s’agit d’un effet géométrique qui peut être calculé. Pour accélérer le processus (n’oubliez pas que c’était bien avant l’avènement des ordinateurs) DeLury a demandé aux ateliers de l’Observatoire de fabriquer un calculateur analogique. Ce calculateur consistait en un globe d’acier poli sur lequel étaient gravées des lignes représentant des latitudes et des longitudes. En se servant des négatifs des photographies, DeLury projetait tout simplement les images du Soleil sur le globe pour y lire la latitude et la longitude de chacune des taches solaires qu’il étudiait.
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